I, the King: the Hispanic Monarchy in Art / Yo, el Rey. La Monarquía Hispánica en el arte.

Por: Ulrike Figueroa y María Fernanda Fernández

Versión en español abajo

On July 1, 2015, the exhibition I, the King: the Hispanic Monarchy in Art will open to the public at Mexico’s National Museum of Art. The show ruminates on the history of the Hispanic Monarchy – its (in)visibility in Mexico and its historical impact on Mexico’s fledgling independence. This is a story told visually through drawings, engravings, photographs, sculptures, numismatics, textiles, jewelry, silver, armor, manuscripts, books, shell art, and over 200 paintings! When we visited the exhibition, curator Abraham Villavicencio guided us through spaces showcasing the presence and power of the Spanish Empire in the Americas.

Entering the first room The Iconographic Legacy of the Ancient Past, one is immediately struck by the tremendous reach of the seventeenth-century Hispanic Monarchy. Indeed, Spanish governance was both a visible and invisible presence in the lives of the everyday residents of Mexico, who were presided over by their far-away King. The aesthetic centerpiece of this space is a lexicon of symbols, used to project the image of the Spanish Monarchy abroad – among them obelisks, medals, emblems, and other symbols drawn from the iconography of Egyptian and Greco-Roman antiquity. Here, the viewer is also invited to consider how the so-called ‘New Spain’ found its identity in the appropriation of Mexico’s indigenous cultures, as artists transposed deities from antiquity into scenes depicting Emperor Moctezuma and the Malintzin.

The curator then led us to The Royal Effigy: Rhetorical and Visual Resources, where differences in the portrayal of the Habsburg and Bourbon kings are teased out through a group of contrasting portraits. This section includes artworks spanning almost a century and eclipsing innumerable aesthetic styles, beginning in the Middle Ages and ending in the early 1880s with the portrait of King Ferdinand VIII by Francisco de Goya y Lucientes. Through these sensational artworks, we are transported by the hand of master painters to some of the territories of the old Spanish Empire: Spain, New Spain, and Flanders.

View of the room The Royal Effigy: Rhetorical and Visual Resources.
Francisco de Goya y Lucientes (1746–1828). Ferdinand VII in a camp, ca. 1815. Oil on canvas, 207 x 140 cm. National Museum of El Prado, Madrid

Another space designed by Villavicencio – and considered by him to be one of the most interesting – is dedicated to The Messianic Monarchy and Religious Imagery. Here, the viewer comes face-to-face with the religious status of the King, who was, after all, considered a patron of the Church in New Spain (while the King’s representative in Mexico, the viceroy, exercised complete authority over the clergy). These rooms contain artworks from Madrid’s Museum of El Prado that reemphasize the union of Church and State. In one such example by Diego Velázquez, the monarchs Philip IV and Mariana of Austria can be seen devoutly praying.

View of the portraits of King Philip IV and Mariana of Austria devoutly praying, painted by Diego Velázquez, in the exhibition I, the King.

The next room, titled the Monarchy in Independent Mexico, mounts a landmark investigation into the enduring effects of Hispanic colonization. One story, emerging as Mexico wins the struggle for independence, chronicles the efforts of Agustín de Iturbide and a group of Spanish clergymen and government officials to bring Ferdinand VIII to the newfound Mexican Empire. It was the ideological and geographical distance between Spain and Mexico that prompted this plan: if the King wanted his bounty from the New World, why doesn’t he come to claim it? When Ferdinand hears of this entreat, however, he disowns Mexico’s independence and, instead, the unwitting Iturbide is declared Emperor in his stead.

The artworks gathered in this space ‘peel back the curtain’ to reveal how the imagery of the First Mexican Empire was manufactured. The artworks on display have arisen at the intersection of two cultures, suggesting a strong Napoleonic influence while betraying their Mexican origins. The Virgin of Guadalupe, for instance, with her brown skin and Mexican flowers has the face of a Renaissance Madonna and wears clothing found in many European renderings of Mary.

View of the Room Echoes of the Monarchy in Independent Mexico.

The subsequent ‘Second Empire’ is also addressed here; an empire founded by the last generation of Mexicans who were born into the construct of New Spain and ardently campaigned for the installment of a new monarch. Walking through this room, it becomes evident how this new monarchy found its roots in European models, legitimating itself through visual references to the Holy Roman Empire. A nearby portrait of Emperor Maximilian caught our attention; he is decorated with several insignias, the most prominent belonging to the Order of the Golden Fleece, of which all of the Hispanic Kings were alumni. This exhibition expertly threads together several historical movements in Mexico, culminating with the birth of the Republic in 1867 after the ultimate defeat of the monarchic project.

Santiago Rebull (1829–1902), ascribed. Maximilian, 1867. Oil on canvas, 75 x 60 cm. Private Collection
Santiago Rebull (1829–1902), ascribed. Carlotta, 1867. Oil on canvas, 75 x 60 cm. Private Collection

The year that Villavicencio spent researching and collaborating with national and international institutions is easily evidenced in the final exhibition, containing artworks loaned from private collections, temples, cathedrals, universities and museums in Mexico, Spain, and the United States. The following stand out among the names of renowned partner-institutions: the National Museum of El Prado; the Royal Collections of National Heritage; the Museum of America and the Museum Lázaro Galdiano, of Spain; The Metropolitan Museum of Art; The Hispanic Society of America; and the Philadelphia Museum of Art, of the United States.

One of the exhibition’s key works that deserves special mention is a model of Manuel Tolsá’s equestrian sculpture of King Charles IV that stands guarding the square in front of the National Museum of Art. In addition to this, I, the King features artwork by many outstanding international and national artists, including Diego Velázquez, Francisco de Goya y Lucientes, Francisco de Zurbarán, Giovanni Battista Tiepolo, Juan Correa, Manuel Tolsá, Cristóbal de Villalpando, Juan Patricio Morlete Ruiz, among others.

Model of Manuel Tolsá’s equestrian sculpture of King Charles IV, better known as El Caballito.

Mexico’s National Museum of Art has also organized a series of activities to accompany I, the King. To learn more, visit the site: http://munal.mx/actividades


A partir del 1 de julio de 2015 el Museo Nacional de Arte abrirá al público la exposición Yo, el Rey. La Monarquía Hispánica en el arte, que presenta a través de 200 obras una mirada al pasado monárquico de México.

En entrevista con Greater Mexico, Abraham Villavicencio el curador de esta exhibición nos guió a través de las salas que albergan parte de la historia de la monarquía española; su asimilación e impacto en México. Abriendo con La herencia iconográfica del pasado antiguo, la exhibición permite al espectador dimensionar la extensión e importancia del imperio español del siglo XVI, la dinámica de presencia y ausencia del rey, quien para una buena parte de sus súbditos no estaba visible y jamás lo estuvo. Además, este primer núcleo temático está dedicado a la serie de símbolos que permitieron construir la imagen del monarca. Entre las iconografías griega y romana, emblemas, obeliscos egipcios y otros símbolos de la antigüedad, surge la idea e imagen de éste. Así también, en ese espacio se reflexiona cómo se construyó la identidad del reino de la Nueva España, utilizando el pasado indígena de nuestro país, al trasponer las imágenes del emperador Moctezuma y de la Malintzin con aquéllas de deidades de la antigüedad clásica.

La siguiente parada se titula La Efigie Real. Recursos plásticos y retóricos, en donde veremos de manera más especifica cómo fueron representados los Reyes de las dos dinastías que gobernaron España y la Nueva España: los Habsburgo, de origen austriaco, y los Borbones, de origen francés. El recorrido nos situa a finales de la Edad Media con los Reyes Católicos, hasta principios de 1800 con el retrato que hace Francisco de Goya y Lucientes del Rey Fernando VII. A través de obras sobresalientes, transitamos de la mano de grandes artistas por algunos de los territorios del antiguo imperio español: España, Nueva España y Flandes.

Vista de sala La Efigie Real. Recursos plásticos y retóricos.
Francisco de Goya y Lucientes (1746–1828). Fernando VII en un campamento, ca. 1815. Óleo sobre tela, 207 x 140 cm. Museo Nacional del Prado, Madrid

Como tercer núcleo temático, Villavicencio diseñó un espacio dedicado a La Monarquía Mesiánica y el Imaginario Religioso, el cual considera uno de los más interesantes pues es donde se reflexiona sobre las funciones religiosas del rey. Habrá que recordar que en la Nueva España el rey tenía funciones religiosas, en tanto que fungía como patrón de la Iglesia. Por consiguiente, el virrey, en su representación, era la máxima autoridad de la Iglesia novohispana. Las salas dedicadas a este núcleo nos hablarán sobre las diversas relaciones entre la Iglesia y el Estado. Aquí hallaremos obras del Museo del Prado (Madrid, España) que dan cuenta de esa figura del Rey religioso, como es el caso de los retratos orantes de Felipe IV y Mariana de Austria, pintados por Diego Velázquez.

Vista de los retratos orantes del Rey Felipe IV y Mariana de Austria, pintados por Diego Velázquez, en la exhibición Yo, el Rey.

Finalmente, el cuarto núcleo intitulado Ecos de la Monarquía en el México Independiente es donde se plantea, por primera vez en una exposición de arte, la pervivencia de ciertas tradiciones virreinales en el México independiente. Por ejemplo, al consolidarse el proyecto de Independencia, Agustín de Iturbide junto con un grupo de religiosos y funcionarios españoles, tenían la idea de traer a Fernando VII a gobernar el entonces nuevo Imperio Mexicano. Sin embargo, cuando el rey desconoce el proyecto independentista, Iturbide es proclamado Emperador. Las piezas reunidas en este núcleo abordan precisamente la construcción del imaginario del Primer Imperio Mexicano y sus ramificaciones: la fundación de una orden militar, es decir, la Orden de Guadalupe; la creación de una iconografía híbrida – sugiriendo una fuerte influencia napoleónica– que contiene la diversidad cultural que aún caracteriza a México.

Vista de la sala Ecos de la Monarquía en el México Independiente.

En este mismo núcleo se trata el tema del Segundo Imperio. Una última generación de novohispanos monarquistas creían firmemente en la instauración de un nuevo soberano, entre ellos el hijo de José María Morelos y Pavón. Aquí, se aprecia cómo con Maximiliano de Habsburgo, descendiente de Carlos V, y su esposa Carlota se construye una monarquía a la semejanza de las europeas, específicamente evocando al Sacro Imperio Romano Germánico para legitimarse. Sobresale el retrato del emperador Maximiliano endosando varias insignias, entre ellas la Orden del Toisón de Oro a la que Carlos V, Felipe II y todos los Reyes Hispánicos habían pertenecido.

Santiago Rebull (1829–1902), atribuido. Maximiliano, 1867. Óleo sobre tela, 75 x 60 cm. Colección particular
Santiago Rebull (1829–1902), atribuido. Carlota, 1867. Óleo sobre tela, 75 x 60 cm. Colección particular

Con este espacio concluye el cruce de varios procesos históricos en México que culminan con la República, después de 1867 al extinguirse cualquier proyecto monárquico.

Un año de ardua investigación y la colaboración con museos nacionales e internacionales se ve reflejado en la calidad de las obras provenientes de colecciones particulares, de templos, catedrales, universidades y museos de México, España y Estados Unidos. Entre las instituciones internacionales figuran el Museo Nacional del Prado, las Colecciones Reales del Patrimonio Nacional, el Museo de América y Museo Lázaro Galdiano, de España; The Metropolitan Museum of Art, The Hispanic Society of America y el Philadelphia Museum of Art, de Estados Unidos. La exhibición cuenta con pinturas, dibujos, grabados, fotografías, esculturas, numismática, textiles, joyas, platería, armería y bellos enconchados, así como con libros impresos y manuscritos que tenemos el privilegio de ver hasta el 18 de octubre de 2015.

Entre algunas de las obras que encontrarás en la exhibición está una maqueta de la escultura ecuestre del Rey Carlos IV hecha por Manuel Tolsá, y que da su singularidad a la plaza frente al MUNAL. Además se exhiben obras de artistas destacados tanto nacional como internacionalmente: Diego Velázquez, Francisco de Goya y Lucientes, Francisco de Zurbarán, Giovanni Battista Tiepolo, Juan Correa, Manuel Tolsá, Cristóbal de Villalpando, Juan Patricio Morlete Ruiz, entre otros.


Maqueta de la escultura ecuestre de Carlos IV hecho por Manuel Tolsá, mejor conocida como El Caballito.

Además el MUNAL preparó una serie de actividades en torno a la exhibición. Para conocer más sobre estas, visita el sitio: http://munal.mx/actividades

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