Mexico in the Venice Biennale: tracing its participation / México en la Bienal de Venecia: trazando su participación

By / Por: Ulrike Figueroa

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Since its origins as an institution in 1893, the Venice Biennale has transformed significantly. Today, the Venice Biennale – officially the Biennale Foundation – holds international events in a diverse group of cultural arenas: music, the visual arts, theater, film, architecture and dance. The Venice Biennale has become a major cultural reference, pioneering the idea of a biennial exhibition of art – as it has done with all the other events it promotes either annually or every two years.

This year, from May 9 to November 22, the art world’s biggest international contemporary art exhibition will take place: the 56th International Art Exhibition of the Venice Biennale. As you might imagine, the art and culture scene is buzzing into Venice to attend. The Exhibition will run for longer time than previous editions and, given last year’s visitor numbers (over 475,000!), Venice is soon to groan under the weight of tourists once more.

FWTUUNKSAB54579Curated by Okwui Enwezor and titled All the World’s Futures, the Biennale will feature 136 Artists, of whom 89 will be exhibited for the first time. By tradition, countries appoint artists and curators to represent their country as ‘National Participations’ and their work is exhibited in the 89 pavilions at the Giardini, at the Arsenale and in the city of Venice. Of these 89 National Participations 40 are European, 15 Asian, 13 American, 7 African and 3 are from Oceania. Also, 44 Collateral Events, promoted by nonprofit national and international institutions, will present their exhibitions in various locations across Venice.

The National Participation that interests us is Mexico’s. Since 1950, Mexico has participated sporadically at the Art Exhibition of the Venice Biennale, but only since 2007 has it participated with a commissioned National Pavilion. In 2007, the exhibition entitled There Are Things That Happen More Times Than All The Time presented six interactive works by the artist Rafael Lozano-Hemmer curated by Príamo Lozada and Bárbara Perea. Lozano-Hemmer’s work is focused in the appropriation and transformation of technologies such as robotics, computerized surveillance and data transmission networks, creating platforms through which the public can interact and participate. The nature of this project made the spectator a fundamental component that completes the work.

Tensión Superficial. 1992. Flat screen, computerized surveillance system, custom built software. Variable dimensions. The eye “follows” the movements of the audience.


Almacén de corazonadas. 2006-2007. Iridescent lightbulbs, electric current controllers, cardiac beat sensor, computer and metal structure. A sensor captures the heartbeat of the audience and visualizes it on the iridescent lightbulbs. The light shows the heartbeats of the hundred most recent visitors.


Frecuencia y volumen. 2003. Projectors, radio electric scanners, antennas, 16 channel mixer, camera. Variable dimensions. The audience’s body becomes an antenna which synchronizes radio electric frequencies in real time. As the participants move through the room they can listen to up to 16 signals of the radio electric channel between 150lHz up to 1.5GHz. The volume of each signal is proportional to the size of the shadow that synchronizes it.

In 2009, the impressive work of Teresa Margolles curated by Cuauhtémoc Medina was exhibited in Palazzo Rota Ivancich, near Saint Mark’s Square, under the title What Else Could We Talk About?. Her work subtly chronicled the effects of the violence that results from the ‘war on drugs’. It reflected on the vicious circle of prohibition, addiction, accumulation, poverty, hatred and repression that transform the transgressive pleasures and puritan obsessions of the northern neighbor in a south-of-the-border hell. Margolles is well-known for her controversial work with materials obtained from the morgue or from the streets of Mexico. This particular work dealt with fabrics that had absorbed mud and blood from the place where victims of organized crime had died, as well as cloths embroidered with messages used by gangs in gold thread.

Embroidery of gangs messages (narcomensajes). Set of actions in Venice. The texts have been adapted from sentences or messages used by organized crime in the executions of individuals in Mexico’s northern border.


Cloths with mud and blood from places where murdered people were found in Mexico.

Two years after Margolles, Mexico participated in three exhibitions during the Venice Biennale: in the central exhibition, in the Latin American pavilion organized by Istituto Italo-Americano, and in its own National Pavilion. The latter, was in charge of José Luis Barrios Lara who presented works by British-born artist Melanie Smith, who works in Mexico City. Red Square, Impossible Pink explored the frame as aesthetic and political limit of representation in art, part of Smith’s artistic inquiries.

View of the Exhibition

Once again, in 2013, Mexican artists exhibited in the Central Pavilion and the event Emergency Pavilion: Rebuilding Utopia. The National Pavilion, hosted in the Ex-Chiesa di San Lorenzo presented a sound installation by new media artist Ariel Guzik and was curated by Itala Schmelz (Mexico, 1968). Cordiox, Guzik’s exhibition for the Biennale, was a large complex string instrument formed by three main elements: a quartz cylinder; a set of strings divided into three harps; and a system of wooden bridges articulated among themselves, which motive is to connect the harp’s strings with the quartz cylinder. All of these components are contained within a steel structure relatively simple but it supports the tension of almost eighteen tons of scale which the strings apply on it. The instrument also has a system which captures the electric and magnetic fields, and seek to capture the spectator in a personal experience with the sound that is created around them, describing the space and its surroundings through sound. These are created through resonance and are, according to the artist, almost as subtle as the beat of a butterfly’s wing.

This year’s exhibition Possessing Nature by artists Tania Candiani and Luis Felipe Ortega, curated by Karla Jasso, presents a monumental sculptural installation. The structure follows lines drawn on a map, tracing the route between the previous spaces that housed the Mexican Pavilion and ending in the present one at the Sale d’Armi in Arsenale. Passing through canals, calli, historical places of power, and the occasional campo, the simple gesture of drawing a line on a map gave birth to this work, focusing on a comparison between Venice and Mexico City, which are both related to water and which, as Jasso puts it, “share an origin, but not a destiny.” On the one hand, Venice is a city that “marries the sea” and on the other, Mexico City is marked by colonial inheritance that seeks to control the water it was founded on through the “biggest construction in the world,” that is the drainage system.

The installation consists of a hydraulic device that takes in water from Venice’s lagoon – a prohibited act in the city – to cycle it through the gigantic drainage or canal system and expel it back to where it belongs. The hydraulic system disrupts the space through both its size and the noise and turbulence, generated by the water’s own pressure, in the canal/drainage channels. The water eventually collects and settles like a mirror, onto which images of Venetian canals, Mexican drainages and Xochimilco are projected. The structure’s massive dimensions take hold of the whole pavilion underlining the monumentality of the installation and accentuating the smallness of the visitor. It reflects on a “tradition” installed during the Spanish Viceroyalty: the drainage, a system of hidden water that distinguishes the idea of exercising power. Although the idea of the canal allows water to be visible and lived, it is also a way of controlling it, by establishing physical boundaries and paths for it to flow.

Possessing Nature. View from above of the installation. One sees the hydraulic system.


Possessing Nature. View of the installation and the mirror of water, that functions as screen.

The work presented at the Mexican Pavilion points out the unpredictable and impersonal status of a situation of natural unbalance. It reflects on the technology of control and power over nature, in this case water, and the attempt to dominate and possess it. While thinking of a globalized world and its politics of consensus, in which it is believed that we can create and control nature through engineering and science.

For the next twenty years Mexico will keep proposing new ideas and presenting the rising contemporary art of our country in the Sale d’Armi at the Arsenale in Venice. For now, tracing the history of the Mexican Pavilion’s has come to a geographical stop, but not a historical one.


Official website:

Links of Interest:

Mexican Pavilion among the six pavilions one shouldn’t miss in the Venice Biennale:

Il Corriere della Sera, Italian newspaper, named the Mexican Pavilion among the 10 best pavilions in the Venice Biennale: (In Italian) (In Spanish) (In Spanish)


Desde su origen como institución en 1893 la Bienal de Venecia se ha transformado significativamente. Hoy, la Bienal de Venecia – oficialmente la Fundación Bienal – lleva a cabo eventos internacionales en diversas áreas culturales: música, artes visuales, teatro, cine, arquitectura y danza. La Bienal de Venecia se ha convertido en una importante referencia cultural, innovando la idea de una exhibición bienal de arte – como lo ha hecho con los demás eventos que promueve ya sea cada año o cada dos años.

Este 2015, del 9 de Mayo al 22 de Noviembre, la exhibición internacional de arte contemporáneo más grande tendrá lugar: la 56° Exhibición Internacional de Arte de la Bienal de Venecia. Como se podrá imaginar, la escena del arte y la cultura volara a Venecia para asistir. La exhibición durará más tiempo que ediciones previas y, dado el número de visitantes del año pasado (¡más de 475,000!), Venecia pronto crujirá bajo el peso de los turistas una vez más.

FWTUUNKSAB54579Curada por Okwui Enwezor y titulada All the World’s Futures, la Bienal presentara 136 Artistas, de los cuales 89 se exhibirán por primera vez. Tradicionalmente, los países participantes nombran artistas y curadores para representar a su país como ‘Participaciones Nacionales’ y su trabajo se exhibe en los 89 pabellones en Giardini, Arsenale y en la ciudad de Venecia. De estas 89 Participaciones Nacionales, 40 son europeos, 15 asiáticos, 13 americanos, 7 africanos y 3 de Oceanía. También, 44 Eventos Colaterales, promovidos por instituciones sin fines de lucro nacionales e internacionales, presentarán sus exhibiciones en varios lugares en toda Venecia.

La participación nacional que nos interesa es la de México. Desde 1950, México ha participado esporádicamente en la exhibición de Arte de la Bienal de Venecia, pero solo desde 2007 ha participado con un Pabellón Nacional comisionado. En 2007, la exposición titulada Hay cosas que pasan más veces que todo el tiempo presentó seis obras interactivas del artista Rafael Lozano-Hemmer, curada por Príamo Lozada y Bárbara Perea. La obra de Lozano-Hemmer se centra en la apropiación y transformación de tecnologías como la robótica, vigilancia computarizada y redes de transmisión de datos, creando plataformas a través de las cuales el público puede interactuar y participar. La naturaleza de este proyecto hace al espectador un componente fundamental que completa la obra.

Tensión Superficial. 1992. Pantalla de plasma o de retro-proyección, sistema de vigilancia computarizada, software hecho a medida. Dimensiones variables. El ojo “sigue” los movimientos del público.


Almacén de corazonadas. 2006-2007 Focos incandescentes, controladores de corriente, sensor de ritmo cardíaco, computadora y escultura de metal. Un sensor capta el ritmo cardíaco del público y lo visualiza en focos incandescentes. La matriz de luz muestra las corazonadas de los cien participantes más recientes.


Frecuencia y volumen. 2003 Proyectores, escaners radioeléctricos, antenas, mezcladora de 16 canales, cámara. Dimensiones variables. El cuerpo del público se convierte en una antena que sintoniza frecuencias radioeléctricas en tiempo real. Al desplazarse por la sala, los participantes pueden escuchar hasta 16 canales de señales del espectro radioeléctrico entre 150kHz hasta 1.5GHz. El volumen de cada señal es proporcional al tamaño de la sombra que la sintoniza.

En 2009, la impresionante obra de Teresa Margolles curada por Cuauhtémoc Medina se expuso en el Palazzo Rota Ivancich, cerca de la plaza de San Marco, bajo el título ¿De qué otra cosa podríamos hablar?. Su trabajo hace una crónica sutil sobre los efectos de la violencia que resulta de la ‘guerra contra las drogas’. Reflexionando sobre el circulo vicioso de la prohibición, adicción, acumulación, pobreza, odio y represión que transforma los placeres transgresivos y obsesiones puritanas del vecino del norte en un infierno al sur de la frontera. Margolles es conocida y controversial por su trabajo con materiales obtenidos de la morgue o de las calles de México. Esta obra en particular trataba con telas que absorbieron lodo y sangre de lugares donde murieron víctimas del crimen organizado, así como telas bordadas en hilos de oro con mensajes usados por los carteles.

Bordado de narcomensajes Conjunto de acciones en la ciudad de Venecia. Los textos han sido apropiados de las sentencias o mensajes que usa el crimen organizado en las ejecuciones de personas en la frontera norte de México.


Telas con barro y sangre de sitios en donde fueron encontradas personas asesinadas México.

Dos años después de Margolles, México participó en tres exhibiciones durante la Bienal de Venecia: en el Pabellón Central, en el pabellón Latino Americano organizado por el Istituto Italo-Americano, y en su propio pabellón nacional. Este último, a cargo de José Luis Barrios Lara quien presentó la obra de la artista inglesa Melanie Smith, trabaja y vive en la Ciudad de México. Cuadrado Rojo, Imposible Rosa exploró el marco como límite estético y político de representación en el arte, parte de la investigación artística de Smith.

Vista de la exhibición.

Una vez más, en 2013, artistas mexicanos exhibieron en el Pabellón Central y en el evento Emergency Pavilion: Rebuilding Utopia. El Pabellón Nacional, albergado en la Ex-Iglesia de San Lorenzo presento una instalación de sonido a cargo del artista de nuevos medios Ariel Guzik y fue curada por Itala Schmelz. Cordiox, la obra de Guzik para la Bienal, es un complejo instrumento de cuerdas formado por tres elementos principales: un cilindro de cuarzo, un juego de cuerdas divido en tres arpas, y un sistema de puentes de madera articulado entre sí, el cual conecta las cuerdas de las arpas con el cilindro de cuarzo. Todos estos componentes se contienen dentro de una estructura de acero relativamente simple pero que sostiene la tensión de aproximadamente dieciocho toneladas que aplican las cuerdas sobre el mismo. El instrumento también tiene un sistema que captura los campos eléctricos y magnéticos, y busca envolver al espectador en una experiencia personal con el sonido que se crea alrededor de ellos, describiendo el espacio y sus alrededores a través del sonido. Estos son creados por medio de la resonancia y son, de acuerdo al artista, casi tan sutiles como el aleteo de una mariposa.

La exhibición de este año Possessing Nature por los artistas Tania Candiani y Luis Felipe Ortega, curada por Karla Jasso, presenta una instalación escultórica monumental. La estructura sigue las líneas dibujadas sobre un mapa, que trazan la ruta entre los previos espacios que albergaron el Pabellón de México y termina en el presente en la Sala d’Armi del Arsenale. Pasando por canales, calli, sitios históricos de poder, y el ocasional campo, el simpe gesto de trazar una línea en un mapa dio origen a esta obra que se enfoca en una comparación entre Venecia y la Ciudad de Mexico. Las cuales están relacionadas al agua y que, como lo menciona Jasso, “comparten un origen, pero no un destino”. Por un lado, Venecia es una ciudad que se “casa con el mar” y por el otro, la Ciudad de México está definida por la herencia colonial que busca controlar el agua sobre la que fue fundada por medio de “la mayor construcción en el mundo”, esto es el sistema de drenaje.

La instalación consiste de un dispositivo hidráulico que absorbe agua de la laguna de Venecia – en si un acto prohibido en la ciudad – para ciclarla a través del gigante sistema de drenaje o canal y regresarla a donde pertenece. El sistema hidráulico interrumpe el espacio tanto por su tamaño como por el ruido y la turbulencia, generada por la misma presión del agua, en el canal/drenaje. El agua eventualmente se recolecta y deposita en un espejo de agua, sobre el que se proyectan imágenes de los canales venecianos, drenajes mexicanos y Xochimilco. Las dimensiones masivas de la estructura se apropian de todo el pabellón subrayando la monumentalidad de la instalación y acentuando la pequeñez del espectador. Reflexiona sobre la “tradición” instaurada durante el Virreinato Español: el drenaje, un sistema de agua escondida que distingue la idea de ejercer poder. Aunque la idea del canal permita que el agua sea visible y vivida, también es una manera de controlarla, estableciendo límites físicos y caminos en los que fluya.

Possessing Nature. Vista de la instalación desde arriba. Se observa el sistema hidráulico.


Possessing Nature. Vista de la instalación y del espejo de agua, que funciona como pantalla.

La obra presentada en el Pabellón de México, señala el estatus impredecible e impersonal de una situación de desequilibrio natural. Reflexiona sobre la tecnología de control y poder sobre la naturaleza, en este caso sobre el agua, y el intento de dominarla y poseerla. Mientras considera el mundo globalizado y sus políticas de consenso, en el que se cree que podemos crear y controlar la naturaleza por medio de la ingeniería y la ciencia.

Durante los próximos veinte años México continuara proponiendo nuevas ideas y presentando el creciente arte contemporáneo de nuestro país en las Sale d´Armi en el Arsenale de Venecia. Por ahora, el trazo de la historia del Pabellón de México ha llegado a un alto geográfico, pero no histórico.


Sitio web oficial:

Vínculos de interés:

El Pabellón de México entre los mejores seis pabellones que no te debes perder en la Bienal de Venecia: (En Inglés)

Il Corriere della Sera, periódico italiano, menciona al Pabellón de México entre los mejores 10 pabellones en la Bienal de Venecia: (En Italiano) (En Inglés)

‪#‎PossessingNature‬ Pabellón de México – La Biennale di Venezia 2015

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