Mexican Markets and their Murals: a brief history / Los Mercados Mexicanos y sus Murales: una breve historia

By / Por: Ana María Torres Arroyo

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Since ancient times, Mexican markets have been communal places charged with meaning and symbolism. Traditionally, they functioned as gathering sites, wherein vast numbers of people came together to buy and sell necessary products for daily life. For Mexicans, markets have become part of social, economic and cultural life and, wandering through the market, a visitor finds themselves amidst the aromas and colors of fruits, vegetables, other food, as well as everyday objects.

Pre-Colombian Market

In the past, the market was a place where Mexican people met old friends and interacted with foreigners who traveled to sell their products. Because of this, over the years these destinations played an active role in the economic existence of societies — at the centre of the transactions and commerce of the common workday. Such pre-Colombian markets generally operated through the barter of goods, as a means to exchange products without the need of currency; a model that continued until the XX century, mainly in smaller towns.

Later, during the Spanish Conquest, many big markets were established in cities like Tlatelolco, Texcoco and Tenochtitlan. Markets grew and expanded during the Spanish rule, mainly as a result of the mining industry. Though they were created under the protection of the crown, and were therefore subject to regulation, this situation did not hamper commerce during the Viceroyalty. One of the most famous markets during this time was El Parían, which was built in 1700 at the site of today’s Zócalo (the main square) in Mexico City.

Mercado El Parian
El Parían Market

The majority of the products sold here were of Asian origin and arrived in Mexico on the “Nao of China,” [a ship that sailed the trade route between Asia and the New Spain, it departed from Manila and arrived in Acapulco]. Most of the merchandise for sale was luxury goods that only the wealthiest families of New Spain could afford. The building that housed this market was demolished in 1844.

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La Merced Market

Another important market today is the Mercado de la Merced (Market of the Merced). It was built in 1860 and still exists today in the eastern area of the historical city center of Mexico City.

Today, markets are still spaces for economic and cultural interaction and their colors, smells and tastes have become distinctive of many regional economies where indigenous people and farmers sell their products directly to the consumer.

mercado actual mexico
Contemporary Market in Mexico

Apart from selling food and everyday objects, some markets in Mexico have been decorated with unique mural paintings, transforming them into more meaningful public spaces. Generally, the murals represent the history of the neighborhood or town; providing insight into the life of the locals or protesting the mistreatment of the communities’ producers. This is particularly the case with the Abelardo Rodríguez market. The walls of this space were painted by a group of artists during the first half of the 1930s and express the suffering and hardships endured by the working class. Walking through this market and recognizing the images depicted in its murals becomes a sort of ritual that transports a visitor back to the past. In this sense, the public space occupied by markets becomes a lived, significant and sophisticated site; part of the collective memory of the Mexican people and an essential destination for the would-be tourist!



Español

Desde tiempos antiguos, los mercados mexicanos han sido lugares comunitarios, es decir espacios públicos cargados de significados y simbolismos; han funcionado como lugares de reunión en donde un gran número de personas se congregan para comprar y vender todo tipo de alimentos, artesanías y diversos productos de uso cotidiano. Los mercados han formado parte de la vida social, económica y cultural de un gran número de personas cuyas vidas transitan entre los aromas y los colores de la gran variedad de frutas, verduras y comida que existe en nuestro país.

Además de las necesidades económicas con las que cumple el mercado, este es un espacio de encuentro informal. En épocas pasadas, y en mercados pequeños es común encontrar a viejos amigos e interactuar con forasteros de tierras lejanas que viajan para vender sus productos; a lo largo de los años el mercado ha desempeñado un papel activo en la existencia social y económica de la sociedad, ya que forma parte de las dinámicas que se generan en el ir y venir del trabajo cotidiano.

Hasta la fecha, siguen existiendo mercados con características milenarias; en algunas zonas rurales se acostumbra que los pequeños propietarios vendan sus propias cosechas y objetos artesanales que ellos mismo producen.

mercado prehispanico 2
Mercado Prehispánico

Los mercados prehispánicos por lo general utilizaban el trueque, como una forma de intercambiar productos sin la presencia de dinero o monedas; esta tradición continuó hasta bien entrado el siglo XX sobre todo en las pequeñas poblaciones. Estas prácticas cambiaron en tiempos de la Conquista, ya que se establecieron grandes mercados en ciudades como Tlatelolco, Texcoco, y Tenochtitlan.

Los mercados en la Colonia se extendieron y crecieron sobre todo por la explotación minera; funcionaron bajo una normatividad proteccionista y por tanto regulatoria; sin embargo esto no impidió la circulación de las mercancías dentro del virreinato. Uno de los mercados más famosos durante esta época fue El Parían, construido en 1700 en el Zócalo de la ciudad de México.

Mercado El Parian
Mercado El Parían

Se vendían principalmente mercancías de origen asiático, que llegaban en la “Nao de China”. La mayoría de los productos eran de lujo que sólo podían adquirir las familias ricas de la Nueva España. Esta construcción fue demolida en 1844.

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Mercado de la Merced

Otro mercado importante que existe hasta la fecha es el Mercado de la Merced, ubicado en la zona oriente del centro Histórico de la ciudad de México, construido en la década de 1860.

Hasta la fecha los mercados continúan siendo espacios de interacción económica y cultural. Sus olores, colores y sabores han sido el sello distintivo de economías micro-regionales en donde los indígenas y campesinos venden sus productos artesanales y alimenticios, directamente al consumidor. En la actualidad los mercados se han convertido en lugares alternativos de venta y compra de productos a costos accesibles.

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Mercado actual en México

Además de la venta de alimentos y objetos de uso cotidiano, algunos mercados en México tienen la particularidad de estar decorados con pinturas murales; esto convierte aún más significativo el espacio público. Generalmente, los murales representan la historia del barrio o pueblo, la vida de los locatarios o la protesta y denuncia de los maltratos que ha sufrido la gente que se dedica a la producción y venta de los alimentos. Este es el caso del mercado Abelardo Rodríguez cuyos muros fueron pintados durante la primera mitad de la década de los años treinta del siglo XX por un grupo de artistas que expresaron su descontento por las condiciones de maltrato e injusticia de las clases trabajadoras. Recorrer el mercado y conocer las imágenes de sus murales se convierte en un acto ritual que nos conduce a un viaje al pasado. En este sentido, el espacio público que habitan los mercados se convierte en un lugar habitado, significativo y sofisticado. No dejes de visitar este importante espacio público, colectivo y artístico que forma parte de la memoria colectiva de los mexicanos.

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